La caída y el ascenso de Roboto, la fuente predeterminada de Android

Es fácil pasar por alto la importancia de los tipos de letra en el diseño de software, especialmente cuando se trata de diseñar interfaces gráficas de usuario. Lamentablemente, incluso los mejores tipos de letra jamás creados, incluida Helvetica (posiblemente el tipo de letra sin adornos más popular jamás creado), se convertirían en papilla si se escanearan y se usaran en las computadoras tal como están, tal como se crearon para imprimir. Las buenas GUI del sistema operativo, especialmente aquellas que alimentan teléfonos inteligentes, requieren fuentes que cambien de tamaño de forma fluida y sean legibles y atractivas, sin importar si se usan en pequeños medidores de batería o en widgets de pantalla de inicio explotados; y crear un tipo de letra que sea reconocible en cada escala en una pantalla digital ya no es una imposibilidad práctica. Adobe logró hacer esto con la familia de fuentes Source Pro, Apple creó San Francisco y Google creó Google Sans y Roboto. Sin embargo, lo que es aún más loable es que este último se convirtió lentamente en un favorito tanto para aficionados como para profesionales, y se lució en todas partes, desde revistas hasta vallas publicitarias, debido a su naturaleza libre.

Introducción y fracaso inicial

Cuando Google presentó por primera vez Roboto con Android 4.0 Ice Cream Sandwich en 2011 junto con el lenguaje de diseño Holo, las fuentes gratuitas eran en su mayoría una broma. La mayoría de ellos serían proyectos profesionales aficionados o abandonados o adaptaciones de tipos de letra impresos populares, y a menudo tendrían una falla u otra que rompería la funcionalidad de cualquier proyecto en el que se usaran. Roboto no fue la excepción. Para empeorar las cosas, a pesar de lo que Google y Christian Robertson (el diseñador principal de Roboto) querían que el público creyera, el tipo de letra casi no tenía carácter propio y recibió críticas de muchos periódicos de tipografía y gigantes. Por ejemplo, Mirko Humbert de Typography Daily hizo un gran trabajo cubriendo esto en su artículo sobre Roboto.

Con Roboto, Google fue acusado con frecuencia de estafar clásicos como Helvetica, DIN y Univers, tipos de letra que se pueden encontrar en las calles en casi todas partes. También vale la pena señalar que el principal competidor de Android en ese entonces, iOS, estaba usando una versión modificada de Helvetica (Neue) para manejar su pantalla de texto. Independientemente de la pequeña controversia, Android siguió usando esta versión de Roboto como fuente principal del sistema hasta Android 4.4 KitKat, que sería la última versión importante en usar el tema Holo. Lo que vino después fue un cambio de juego en muchos sentidos, y su tratamiento de Roboto fue uno de ellos.

Diseño de materiales y "Roboto 2014"

En respuesta a las críticas iniciales, Robertson declaró a Roboto como un "trabajo en progreso", y volvió a la mesa de dibujo. Con el lanzamiento de Android 5.0 Lollipop, Google introdujo su nuevo lenguaje de diseño llamado Material Design, que se convertiría en sinónimo de todo tipo de GUI en Android. Parte de esta gran revisión fue un tipo de letra que era accesible y geométrico al tiempo que podía transmitir mucha información en un espacio pequeño, y un Roboto completamente reinventado jugó el papel.

Una imagen de muestra del Blog de desarrolladores de Google que muestra las diferencias entre las versiones anteriores y 2014 de Roboto.

Esta versión de Roboto era nueva: tenía su propia identidad visual, se veía espectacular tanto en pantalla como en forma impresa, y su código fuente se lanzó al público junto con una licencia gratuita para uso comercial. Lo que, por ejemplo, una vez fue criticado por copiar descaradamente la R mayúscula de Helvetica, ahora tenía un glifo R único en su lugar. Roboto ahora también tenía una alta densidad de información, es decir, los glifos eran legibles pero lo suficientemente estrechos como para formar más palabras dentro de un área de pantalla determinada que la mayoría de las otras fuentes. Pronto, el nuevo Roboto se convirtió en una característica del sistema operativo Android y otros proyectos de software de Google, con una elegante variante delgada que adorna la pantalla de bloqueo del sistema operativo, una variante ligera que alimenta muchas interfaces de aplicaciones de terceros y temas de capas, y una variante regular más amigable encontrado en otro lugar. También se lanzaron dos nuevas familias del tipo de letra general: Roboto Condensado con una densidad de información aún mayor destinada a ser utilizada con pequeños elementos de interfaz de usuario y wearables, y Roboto Slab para una versión más similar a un libro sobre la legibilidad de la fuente original.

Junto con la aceptación de este nuevo tipo de letra, se produjo un aumento en la popularidad de servicios como Google Fonts y Font Squirrel, plataformas que ofrecían archivos de fuente completamente gratuitos para fines personales y comerciales, a medida que los diseñadores comenzaron a cargar más fuentes de alta calidad bajo licencias de código abierto, en Una parte alentada por el éxito de Robertson al hacer una tipografía libre perturba la industria de la tipografía, que suele ser costosa. Muy pronto, incluso los diseñadores más experimentados se encontraron usando Roboto con archivos de fuentes patentados, tanto para fines digitales como de impresión.

Android Pie y más allá

Con Android 9.0 Pie, Google comenzó a reemplazar ciertos elementos de texto en la GUI de Android con Google Sans, una versión modificada del producto Sans centrado en la marca de Google. A diferencia de Roboto, Google Sans es propietario y no se puede usar en ningún proyecto de terceros fuera de los implementados en el sistema operativo Android. Si bien Google Sans tiene un comportamiento aún más amigable y más geométrico, la variante Regular de Roboto continúa siendo utilizada como fuente principal para cualquier cosa que no sean encabezados en todo el sistema operativo, debido a la escasa legibilidad del primero en tamaños más pequeños y la falta de distinción clara entre los glifos.

Una comparación entre Roboto, Roboto Condensed y Google Sans. Tenga en cuenta la falta de distinción entre los glifos en minúscula L y en mayúscula I en este último.

Y ahora, a medida que Android 10 impulsa activamente la accesibilidad universal y la facilidad de uso, un tipo de letra compacto y fácil de leer como Roboto sigue siendo la mejor opción que Google tiene para fuentes para la GUI del sistema operativo. Y, sin embargo, Google parece estar reemplazándolo lentamente con Google Sans con cada nueva iteración del sistema operativo y el tema del material, atrayendo aún más críticas de los usuarios por un lenguaje de diseño que muchos consideran roto.

Roboto se actualizó por última vez en 2018 en su GitHub y se puede descargar de Google Fonts.